L’esposizione eccessiva e non protetta alle radiazioni ultraviolette (UV) provenienti dal sole esterno o dalle lampade abbronzanti interne sono i principali fattori di rischio per lo sviluppo del carcinoma basocellulare (BCC). Le radiazioni UV danneggiano le sequenze corrette del DNA nelle cellule basali e, una volta che il DNA viene danneggiato, esiste il rischio che sia riparato in modo improprio, in particolare in caso di danni ripetuti ed esposizione cumulativa. Poiché il danno al DNA si accumula nel tempo, l’invecchiamento aumenta anche il rischio di BCC, insieme al danno indotto dai raggi UV durante l’infanzia e l’adolescenza.

Le persone che lavorano all’aperto o trascorrono gran parte del loro tempo libero all’aperto corrono un rischio maggiore, soprattutto se non sono protetti dalle radiazioni UV, insieme a chiunque utilizzi dispositivi abbronzanti indoor. Le persone con la pelle più chiara, specialmente quelle con pelle sensibile al sole che presenta lentiggini e si brucia rapidamente, corrono il rischio più elevato perché sono più suscettibili ai danni UV. Tuttavia, il BCC si verifica tra persone di tutte le carnagioni cutanee.

Sebbene l’esposizione alle radiazioni UV sia il fattore di rischio più importante per la BCC, esistono altri fattori che contribuiscono allo sviluppo del BCC meno conosciuti.

Le persone che hanno un sistema immunitario indebolito, ad esempio a causa di malattie, età o farmaci, corrono un rischio maggiore.

Gli individui che hanno subito un trapianto di organi corrono un rischio maggiore a causa dei farmaci immunosoppressori necessari per mantenere la salute del loro trapianto.

L’esposizione a sostanze chimiche specifiche, come l’arsenico (ad esempio dall’acqua di pozzo), il catrame di carbone o agenti che aumentano la sensibilità al sole, possono aumentare il rischio di BCC. Chi soffre di ustioni gravi o di trattamenti con radiazioni presenta un rischio maggiore anche nelle aree cicatrizzate colpite dal trauma.